Τεράστιος κομήτης μολύνει την ατμόσφαιρα ενός λευκού νάνου

Για πρώτη φορά στα χρονικά, το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble έγινε αυτόπτης μάρτυρας ενός τεραστίου αντικειμένου, το οποίο φαίνεται να μοιάζει με κομήτη, που «διαμελίστηκε» και διασκορπίστηκε στην ατμόσφαιρα ενός λευκόυ νάνου – τα καμμένα υπολείμματα ενός συμπαγούς αστεριού. 

Το αντικείμενο φάνηκε να έχει χημική σύνθεση παρόμοια με αυτή του κομήτη Halley, αλλά 100.000 μεγαλύτερη μάζα και πολύ μεγαλύτερη ποσότητα νερού. Επιπλέον, είναι πλούσιο σε στοιχεία σημαντικά για τη ζωή, συμπεριλαμβανομένων του αζώτου, του άνθρακα, του θείου, και του οξυγόνου. 

Τα ευρήματα αυτά αποτελούν ενδείξεις μιας ζώνης που αποτελείται από αντικείμενα που μοιάζουν σε κομήτες και βρίσκονται σε τροχιά γύρω από τον λευκό νάνο, παρόμοια με τη Ζώνη Kuiper που βρίσκεται στο δικό μας ηλιακό σύστημα. Αυτά τα παγωμένα σώματα προφανώς επέζησαν της εξέλιξης του αστεριού, από την μετατροπή του σε έναν «φουσκωμένο» κόκκινο γίγαντα μέχρι που κατέρρευσε  στην τωρινή μορφή ενός μικρού, πυκνού, λευκού νάνου. 

Περίπου το 25% με 50% των λευκών νάνων γνωρίζουμε ότι έχουν μολυνθεί από βραχώδη συντρίμμια, αντικειμένων που μοιάζουν με αστεροειδείς, τα οποία πέφτουν πάνω τους, αλλά αυτή είναι η πρώτη φορά που ένα παγωμένο, «κομητοειδές» αντικείμενο παρατηρήθηκε να έχει μολύνει την ατμόσφαιρα ενός λευκού νάνου.