Προσδιορίζοντας την ηλικία του Γαλαξία μας

Όταν ένα αστέρι σαν τον δικό μας ήλιο μεγαλώνει πολύ ηλικιακά (περίπου μετά από 7 δισεκατομμύρια χρόνια) δεν είναι σε θέση να διατηρήσει πλέον την καύση του πυρήνα του. Έχοντας μόνο το ήμισυ της μάζας του, θα συρρικνωθεί σε ένα κλάσμα της (αρχικής) ακτίνας του και θα μεταμορφωθεί σε έναν λευκό νάνο. 

Οι λευκοί νάνοι απαντώνται πολύ συχνά στο σύμπαν και ο πιο γνωστός σε εμάς είναι μέρος του αστρικού συστήματος του Σείριου, το λαμπρότερο αστέρι στον ουράνιο θόλο, και ονομάζεται Σείριος Β.

Οι λευκοί νάνοι, ως τα απομεινάρια μερικών από τα παλαιότερα αστέρια του γαλαξία, προσφέρουν ένα ανεξάρτητο μέσο προσδιορισμού της χρονολογίας των ζωών διαφόρων γαλαξιακών πληθυσμών. 

Όσον αφορά την ηλικιά του γαλαξία μας, οι λευκοί νάνοι που βρίσκονται σε σφαιρωτά γαλαξιακά σμήνη αποκαλύπτουν πως η ηλικία τους είναι  μεταξύ 11 και 13 δισεκατομμυρίων ετών ! Αντίθετα, ο παχύς δίσκος του γαλαξία μας πιστεύεται ότι είναι ηλικίας άνω των 10 δισεκατομμυρίων ετών αν και αυτός ο αριθμός δεν έχει προσδιοριστεί με μεγαλύτερη ακρίβεια (π.χ. από τόσα μέχρι τόσα δισεκατομμύρια χρόνια). 

Ο εντοπισμός λευκών νάνων στον δίσκο του γαλαξία θα βοηθούσε στον να γίνει ένας πιο ακριβής ηλικιακός προσδιορισμός της ηλικίας του δίσκου. Ωστόσο, οι νάνοι δεν βρίσκονται σε σαφώς καθορισμένες περιοχές, όπως τα γαλαξιακά σμήνη, καθιστώντας τους πιο δύσκολο να εντοπιστούν. 

Έτσι, ο αστρονόμος του CfA, Warren Brown, και οι συνεργάτες του χρησιμοποίησαν το τηλεσκόπιο MMT (Multiple Mirror Telescope) για τη λήψη φασμάτων από 57 υποψήφιους λευκούς νάνους στον γαλαξιακό δίσκο – την πρώτη τέτοια ανακάλυψη στο είδος της. Η μοντελοποίηση των φασμάτων αυτών αποκάλυψε μια μίξη των ειδών των αστεριών αυτών, καθώς άλλα έχουν ατμόσφαιρες που αποτελούνται 100% από καθαρό ήλιο και άλλα καθαρό υδρογόνου, και τοποθέτησε την ηλικία του δίσκου στα 11 δισεκατομμύρια χρόνια. 

Το αποτέλεσμα φαίνεται να είναι σύμφωνο με τις τρέχουσες ηλικιακές εκτιμήσεις, αλλά επίσης δείχνει ότι η τρέχουσα ελάχιστη ηλικιακή εκτίμηση (1ο δισ. χρόνια) μπορεί να αυξηθεί. Ωστόσο, για να προσδιοριστεί με μεγαλύτερη ακρίβεια το εύρος ηλικίας χρειάζονται πρόσθετες μετρήσεις.