Ονοματοδοσία της επικείμενης αποστολής της NASA στην Ευρώπη

Και το όνομα αυτής: Europa Clipper. 

H επικείμενη αποστολή της αμερικανικής διαστημικής υπηρεσίας στο παγωμένο φεγγάρι του Δία, την Ευρώπη, έχει πλέον επίσημο όνομα. 

To ψευδώνυμο προέρχεται από τα πλοία clipper που έπλεαν στους ωκεανούς της Γης κατά τον 19ο αιώνα. Τα πλοία αυτά, τα οποία είχαν αεροδυναμικό σχεδιασμό, ήταν τρικάταρτα ιστιοφόρα και φημίζονταν για την χάρη και την ταχύτητά τους. Ήταν πλοία που μετέφεραν γρήγορα το τσάι και άλλα αγαθά πέρα δώθε στον Ατλαντικό Ωκεανό και τον υπόλοιπο κόσμο. 

Ακολουθώντας την παράδοση αυτών των πλοίων, το διαστημικό σκάφος Europa Clipper θα περνάει από την Ευρώπη με ταχύ ρυθμό, κάθε δύο εβδομάδες περίπου, έχοντας έτσι πολλές ευκαιρίες να διερευνήσει το φεγγάρι του Δία από κοντά. 

Η πρωταρχική αποστολή περιλαμβάνει 40-45 περάσματα από την Ευρώπη, κατά τα οποία το διαστημικό σκάφος θα πάρει εικόνες της επιφάνειάς του δορυφόρου σε υψηλή ανάλυση και θα διερευνήσει την σύνθεση καθώς και την δομή του εσωτερικού και παγωμένου κελύφους του. 

Η Ευρώπη αποτελούσε εδώ και καιρό υψηλή προτεραιότητα επειδή κατέχει τον αλμυρό, υγρό ωκεανό κάτω από την παγωμένη κρούστα του. 

Ο απώτερος σκοπός του Europa Clipper είναι να αποφανθεί αν ο δορυφόρος είναι ένας κατοικήσιμος κόσμος και αν διαθέτει και τα τρία συστατικά που είναι απαραίτητα για την ζωή: υγρό νερό, χημικά συστατικά, και επαρκείς πηγές ενέργειας που επιτρέπουν την ανάπτυξη της βιολογίας. 

«Κατά τη διάρκεια κάθε τροχιάς, το διαστημικό αεροσκάφος θα ξοδεύει μόνο ένα μικρό χρονικό διάστημα στο δύσκολο περιβάλλον ακτινοβολίας της Ευρώπης. Θα περνάει επιταχύνοντας, συγκεντρώνοντας ένα τεράστιο μέγεθος επιστημονικών δεδομένων, και τότε θα φεύγει από εκεί», δήλωσε ο Robert Pappalardo, επιστήμονας της αποστολής Europa Clipper στο JPL της NASA. 

Η αποστολή έχει προγραμματιστεί για εκτόξευση μέσα στην επόμενη δεκαετία (2020) και θα φθάσει στον πλανήτη Δία μετά από ένα ταξίδι αρκετών χρόνων.