Η NASA εξετάζει το αρχαίο παρελθόν της Γης για να μελετήσει την ατμοσφαιρική ομίχλη των εξωπλανητών

Οι αστρονόμοι προτού μπορέσουν να κατανοήσουν ποιοι μακρινοί πλανήτες έχουν συνθήκες βιωσιμότητας έπρεπε να λύσουν το θέμα της ατμοσφαιρικής ομίχλης το οποίο τους προκαλούσε «πονοκέφαλο». Για να μπορέσουν να το λύσουν, λοιπόν, μια ομάδα ερευνητών άρχισε να εξερευνά τον δικό μας πλανήτη. Συγκεκριμένα, τη Γη πριν από 2,5 με 4 δισεκατομμύρια χρόνια.

Η ατμόσφαιρα της Γης φαίνεται να ήταν αρκετά διαφορετική τότε, με την ύπαρξη πολύ λιγότερου οξυγόνου και πολύ περισσότερου μεθανίου, αμμωνίας, και άλλων οργανικών υλικών. Γεωλογικά στοιχεία μαρτυρούν ότι η ατμοσφαιρική ομίχλη ερχόταν και παρερχόταν εκείνη την περίοδο αλλά οι ερευνητές δεν γνωρίζουν ακόμα τον λόγο. Η ομάδα των ερευνητών κατέληξε στο συμπέρασμα πως μια καλύτερη κατανόηση της ατμοσφαιρικής ομίχλης εκείνη την περίοδο στη Γη θα οδηγήσει σε μεγαλύτερη κατανόηση σε εξωπλανήτες που έχουν και αυτοί ατμοσφαιρική ομίχλη.

 «Μας αρέσει να λέμε πως η Γη εκείνης της περιόδου είναι ο πιο εξωγήινος πλανήτης για τον οποίο έχουμε γεωχημικά δεδομένα», αναφέρει η Giada Arney της NASΑ.

Το καλύτερο δυνατό σενάριο είναι η ατμοσφαιρική αυτή ομίχλη να χρησιμοποιηθεί σαν ένα «πλουσιοπάροχο τραπέζι» με στοιχεία πλούσια σε άνθρακα και οργανικά μόρια, τα οποία θα μπορούσαν να μετασχηματισθούν μέσω χημικών αντιδράσεων σε πρόδρομα μόρια για την εμφάνιση ζωής. Επίσης, η ομίχλη αυτή θα μπορούσε να αποτρέπει ένα μεγάλο μέρος της επιβλαβούς υπεριώδους ακτινοβολίας από το να εισέλθει μέσα και να διασπάσει το όποιο DNA μπορεί να έχει δημιουργηθεί.

Το χειρότερο σενάριο, από την άλλη, είναι αυτή η ομίχλη να γίνει τόσο πυκνή ώστε να περνάει ελάχιστο φως. Σε αυτήν την περίπτωση η επιφάνεια μπορεί να κρυώσει σε τέτοιο βαθμό ώστε να παγώσει και να σχηματιστεί πάγος σε όλη την επιφάνεια. Αν αυτό είχε συμβεί στη Γη εκείνη την περίοδο για την οποία μιλάμε, θα είχε μεγάλες επιπτώσεις μιας και ο Ήλιος τότε ήταν κατά 80% λιγότερο φωτεινός!

Γενικά, είναι πολλοί οι παράγοντες και οι συνθήκες που χρειάζονται για να εξακριβώσουν οι επιστήμονες αν ένας εξωπλανήτης μπορεί να «κουβαλάει» ζωή ή να έχει τις ιδανικές συνθήκες για την ανάπτυξή της. Παρόλα αυτά, οι επιστήμονες πιστεύουν ότι αυτή η μελέτη της ατμοσφαιρικής ομίχλης μπορεί να προβεί ιδιαιτέρως χρήσιμη στην προσπάθειά τους να καταλήξουν στο ποιοι εξωπλανήτες έχουν αυτές τις προϋποθέσεις.