Υπάρχει ζωή στον Εξωπλανήτη Wolf 1061c …;

Το ερώτημα της ύπαρξης ζωής σε άλλους πλανήτες μας απασχολεί σαν ανθρωπότητα, άλλους περισσότερο και άλλους λιγότερο, εδώ και πολύ μεγάλο χρονικό διάστημα.Και τι πιο φυσιολογικό από το να αναρωτιόμαστε αν είμαστε μόνοι στο διάστημα; Το ίδιο ερώτημα είναι η κινητήρια δύναμη πίσω από την έρευνα που κάνει ο αστρονόμος Stephen Kane σε εξωπλανήτες  – πλανήτες που βρίσκονται εκτός του ηλιακού μας συστήματος – του Πολιτειακού Πανεπιστημίου του Σαν Φρανσίσκο (San Fransisco State University).

O Kane, ένας από τους κορυφαίους “κυνηγούς πλανητών” στον κόσμο, εστιάζεται στην ανακάλυψη “κατοικήσιμων ζωνών”, περιοχές στις οποίες θα μπορούσε να υπάρχει νερό στην υγρή του μορφή στην επιφάνεια ενός πλανήτη εφόσον υπάρχει αρκετή ατμοσφαιρική πίεση. Ο Kane και η ομάδα του, συμπεριλαμβανομένης και της πρώην φοιτήτριάς του Miranda Waters, εξέτασε την κατοικήσιμη ζώνη ενός πλανήτη που βρίσκεται σε ένα πλανητικό σύστημα 14 έτη φωτός μακριά. Τα ευρήματά τους θα δημοσιευθούν στο επόμενο τεύχος του Astrophysical Journal με τίτλο “Χαρακτηρισμός του Πλανητικού Συστήματος Wolf 1061” (“Characterisation of the Wolf 1061 Planetary System”).

Σύμφωνα με τον Kane, “Το σύστημα Wolf 1061 είναι τόσο σημαντικό διότι βρίσκεται τόσο κοντά και δίνει κι άλλες ευκαιρίες για να διεξαχθούν μελέτες παρακολούθησης για το αν έχει πράγματι ζωή.”

Αλλά δεν είναι μόνο η εγγύτητα αυτού του συστήματος στη Γη που το καθιστούν αξιόλογο για έρευνα. Ένας από τους τρεις γνωστούς πλανήτες του συστήματος, ένας βραχώδης πλανήτης ονόματι Wolf 1061c, βρίσκεται εξ’ ολοκλήρου μέσα στην κατοικήσιμη ζώνη. Οι επιστήμονες, με την βοήθεια των συνεργατών τους στο Πολιτειακό Πανεπιστήμιο του Τενεσί (Tennessee State University) και στη Γενεύη της Ελβετιας, ήταν σε θέση να μετρήσουν το αστέρι γύρω από το οποίο περιφέρεται ο πλανήτης για να εξακριβώσουν αν όντως θα μπορούσε να υπάρξει ζωή εκεί.

Πώς γίνεται αυτό;

Αυτό που, επί της ουσίας, ψάχνουν οι επιστήμονες όταν αναζητούν πλανήτες που θα μπορούσαν να υποστηρίξουν τη δημιουργία ζωής είναι πλανήτες με σχεδόν ταυτόσημες ιδιότητες στη Γη. Αυτό σημαίνει ότι ο πλανήτης αυτός θα πρέπει να βρίσκεται στη λεγόμενη “ζώνη Goldilocks” μέσα στην οποία οι συνθήκες είναι ευνοϊκές για τη δημιουργία ζωής. Με απλά λόγια, ο πλανήτης αυτός δεν μπορεί να είναι ούτε πάρα πολύ κοντά ή πολύ μακριά από το ‘γονεϊκό’ άστρο του. Αν βρίσκεται πολύ κοντά θα είναι υπερβολικά ζεστός. Αντίστοιχα, αν βρίσκεται πολύ μακριά θα είναι πολύ ψυχρός και οποιοδήποτε νερό θα παγώσει, όπως έχουμε διαπιστώσει στον πλανήτη Άρη.

Αντιθέτως, όταν οι πλανήτες είναι ζεστοί, συμβαίνει ένα φαινόμενο παρόμοιο με αυτό του θερμοκηπίου όπου η θερμότητα παγιδεύεται στην ατμόσφαιρα. Οι επιστήμονες πιστεύουν ότι αυτό συνέβη στο δίδυμο της Γης, την Αφροδίτη. Σύμφωνα με επιστήμονες  της NASA, ο πλανήτης Αφροδίτη είχε κάποτε ωκεανούς, αλλά έγινε τόσο ζεστός λόγω της εγγύτητάς της στον Ήλιο κι όλο το νερό εξατμίστηκε. Δεδομένου ότι οι υδρατμοί παγιδεύουν την θερμότητα η επιφάνεια του πλανήτη έγινε ακόμα θερμότερη! Πλέον, η θερμοκρασία της επιφάνειας της Αφροδίτης φθάνει τους 471.1 βαθμούς Κελσίου.

Ο πλανήτης Wolf 1061c βρίσκεται κοντά στην εσωτερική άκρη της κατοικήσιμης ζώνης, άρα πιο κοντά στο γονεϊκό άστρο, και είναι πιθανό να έχει μια ατμόσφαιρα παρόμοια με αυτήν της Αφροδίτης.

Ο Kane και η ομάδα του παρατήρησαν επίσης ότι, σε αντίθεση με τη Γη, η οποία βιώνει τις κλιματικές αλλαγές, όπως μια εποχή των παγετώνων, λόγω των αργών μεταβολών στην τροχιά της γύρω από τον Ήλιο, ο πλανήτης Wolf 1061c βιώνει αυτές τις αλλαγές σε πολύ ταχύτερο ρυθμό. Αυτό σημαίνει ότι το κλίμα του πλανήτη μπορεί να είναι αρκετά χαοτικό, με την συχνότητα ψύξης ή θέρμανσης του πλανήτη να είναι αρκετά διαταραγμένη, σύμφωνα με τον Kane.

Τα παραπάνω ευρήματα οδηγούν στην ακόλουθη ερώτηση: Θα μπορούσε να υπάρχει ζωή σε αυτόν τον πλανήτη; Μία πιθανότητα είναι να είναι αρκετό το σύντομο χρονικό διάστημα μέσα στο οποίο αλλάζει η τροχιά του πλανήτη ούτως ώστε να ψύχεται επαρκώς. Αλλά σίγουρα χρειάζεται πολύ περισσότερη έρευνα για να κατανοήσουμε πλήρως τι συμβαίνει στην επιφάνεια του Wolf 1061c.

Σύμφωνα με τον αστρονόμο, θα υπάρξει η εκτόξευση νέων τηλεσκοπίων μέσα στα προσεχή έτη, όπως το Διαστημικό Τηλεσκόπιο James Webb που είναι ο διάδοχος του Hubble, που θα είναι ικανά να ανιχνεύσουν τα ατμοσφαιρικά συστατικά των εξωπλανητών και να μας δείξουν τι συμβαίνει στην επιφάνειά τους.

Επιμέλεια – Μετάφραση: Μαρία Σέρμπου

Μετάφραση άρθρου: https://phys.org/news/2017-01-astronomers-life-wolf-exoplanet.html

Φωτογραφία