Hubble: Εικόνες ενός γαλαξιακού υβριδίου

Στην φωτογραφία στην αρχή του άρθρου παρουσιάζεται ο άρκως ενδιαφέρων γαλαξίας UGC 12591. 

Ο εν λόγω γαλαξίας βρίσκεται κάπου ανάμεσα σε έναν φακοειδή και έναν σπειροειδή γαλαξία, περίπου 400 εκατομμύρια έτη φωτός μακριά από τη Γη στο δυτικότερο κομμάτι του υπερσμήνους γαλαξιών Ιχθύων-Περσέα, μια μακρά αλυσίδα γαλαξιακών σμηνών που εκτείνεται για εκατοντάδες έτη φωτός και αποτελεί μια από τις μεγαλύτερες γνωστές δομές στο σύμπαν. 

Ο γαλαξίας UGC 12591 είναι επίσης εξαιρετικός μιας και είναι απίστευτα τεράστιος σε μέγεθος. Ο γαλαξίας και το φωτοστέφανό του μαζί περιέχουν πολλές εκατοντάδες δισεκατομμύρια φορές τη μάζα του Ήλιου – τέσσερις φορές, δηλαδή, τη μάζα του δικού μας γαλαξία. Επίσης, περιστρέφεται εξαιρετικά γρήγορα με ταχύτητες που φθάνουν τα 1.800.000 χιλιόμετρα/ώρα. 

Οι παρατηρήσεις του γαλαξία με το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble βοηθούν τους επιστήμονες να κατανοήσουν τη μάζα του και να καθορίσουν αν ο γαλαξίας απλώς σχηματίστηκε και μεγάλωσε σταδιακά με την πάροδο του χρόνου, ή αν θα μπορούσε να έχει φτάσει σε αυτό το ασυνήθιστα τεράστιο μέγεθος λόγω μιας σύγκρουσης και συγχώνευσης με έναν άλλο, μεγάλο, γαλαξία κάποια στιγμή στο παρελθόν.