Εγκέλαδος: Ένας παγωμένος κόσμος με την ύπαρξη ωκεανού..;

Μία αινιγματική ανάγνωση αισθητήρα έχει τροποποίησει την αποστολή Cassini της NASA και δημιούργησε αυτομάτως έναν καινούργιο στόχο στην αναζήτηση κατοικήσιμων κόσμων και πλανητών πέρα από τον δικό μας πλανήτη.

Στις 17 Φεβρουαρίου του 2005, το διαστημόπλοιο Cassini πέρασε για πρώτη φορά από το φεγγάρι του Κρόνου, τον Εγκέλαδο, ξεκινώντας έτσι τη λεπτομερή μελέτη του σε όλους τους παγωμένους δορυφόρους του πλανήτη. Τότε ήταν που το μαγνητόμετρο του διαστημοπλοίου «πρόσεξε» κάτι το περίεργο.

Ο Εγκέλαδος είχε κεντρίσει αρχικά το ενδιαφέρον των επιστημόνων όταν τα δύο διαστημόπλοια Voyager της NASA είχαν περάσει από δίπλα του 20 χρόνια πριν από την επίσκεψη του Cassini το 2005. Ο δορυφόρος είναι πάλλευκος και λαμπερός, καθώς είναι το πιο ανακλαστικό αντικείμενο στο ηλιακό μας σύστημα, και περιφέρεται περίπου στη μέση τους ενός δαχτυλιδιού του Κρόνου (το δαχτυλίδι Ε). Γενικά, όμως, οι επιστήμονες πίστευαν ότι ο Εγκέλαδος ήταν, ούτε λίγο ούτε πολύ, μια παγωμένη, πεθαμένη «μπάλα» δίχως αέρα!

Το  Cassini όμως είχε αντίθετη άποψη! Αυτό που «είδε» ήταν σαν ένας κομήτης που εκπέμπει ενεργά αέρια. Το μαγνητόμετρο ανακάλυψε, λοιπόν, ότι το μαγνητικό πεδίο του Κρόνου που περιβάλλει και τον Εγκέλαδο, διαταράσσονταν στο νότιο πόλο του φεγγαριού με έναν τρόπο που δεν ταίριαζε σε έναν «νεκρό» πλανήτη. Μήπως η εξήγηση θα μπορούσε να είναι ότι ο δορυφόρος αναπληρώνει ενεργά τα αέρια που εκπέμπει στο διάστημα;

Έτσι, ξεκίνησε ένα «κυνήγι» στοιχείων από την πλευρά των επιστημόνων και, εν τέλει, βρέθηκε ότι ο Εγκέλαδος φιλοξενεί έναν παγκόσμιο αλμυρό ωκεανού κάτω από την παγωμένη του επιφάνεια!